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2002-07-16
Actualité médicale

Tags: fourmis -  necropoles - 
Comment les fourmis organisent leurs nécropoles - Actualité médicale
Comment les fourmis organisent leurs nécropoles

Les insectes sociaux construisent des nids très sophistiqués dont l'échelle est largement supérieure à celle des individus. Comprendre les mécanismes qui permettent à ces insectes de réaliser collectivement des structures aussi complexes qu'une termitière est l'un des enjeux majeurs de la recherche actuelle en cognition animale. Associant des techniques des sciences du non-linéaire et d'éthologie, une équipe internationale associant le CNRS, l'Université Paul Sabatier à Toulouse, l'Université Libre de Bruxelles, l'Université Polytechnique de Catalogne et le Santa Fe Institute est parvenue à décrypter et modéliser les mécanismes qui permettent aux fourmis d'organiser spatialement l'agrégation de leurs cadavres.

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Ces résultats démontrent que la morphogenèse de ces structures repose sur un mécanisme d'activation locale et d'inhibition à longue portée. Il s'agit du premier exemple de structures résultant d'un tel mécanisme mis en évidence chez des organismes supérieurs. Ces travaux sont publiés dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences du 11 juillet 2002.

Les sociétés d'insectes constituent un bon modèle pour étudier les phénomènes de morphogenèse en biologie. Du fait de l'échelle de ces phénomènes, l'étude expérimentale des mécanismes individuels impliqués dans la formation des structures peut être abordée beaucoup plus simplement que dans n'importe quel autre système biologique. Les insectes ne possèdent aucune représentation, plan ou connaissance explicite de la structure globale qu'ils ont à produire.

Les structures produites (nids, réseaux de pistes, etc…) dont l'échelle peut atteindre plusieurs centaines de fois la taille d'un individu, ne sont pas programmées explicitement au niveau individuel mais résultent de l'enchaînement d'un grand nombre d'interactions interindividuelles ou entre les individus et leur environnement. Dans la plupart des cas, les informations auxquelles ont accès les individus sont de nature locale et leur portée est beaucoup plus petite que celle des structures résultantes. L'insecte est tout aussi démuni face à la structure produite qu'une molécule au sein d'un système chimique ou biologique. En utilisant une approche conjointe reliant étroitement expérimentation et modélisation, Guy Theraulaz, du Laboratoire d'éthologie et cognition animale (CNRS - Université Paul Sabatier à Toulouse) en collaboration avec une équipe internationale, a étudié les structures spatiales résultant d'un phénomène très répandu chez les fourmis : l'agrégation des cadavres et la formation de cimetières. Ce travail a permis de mettre en évidence chez la fourmi Messor sancta les comportements individuels qui gouvernent la dynamique d'agrégation. Les études réalisées concernent les effets combinés de différentes densités de cadavres et ...

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Article écrit le 2002-07-16 par Guy Theraulaz
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Mots clés: fourmis necropoles


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